Cirrosis hepática alcohólica: Causas, síntomas y diagnóstico

¿Qué es la cirrosis hepática alcohólica?

El hígado es un órgano grande con un trabajo importante en su cuerpo. Filtra la sangre de las toxinas, descompone las proteínas y crea la bilis para ayudar al cuerpo a absorber las grasas. Cuando una persona bebe mucho alcohol en el transcurso de décadas, el cuerpo comienza a reemplazar el tejido sano del hígado con tejido cicatricial. Los médicos llaman a esta condición cirrosis hepática alcohólica.

A medida que la enfermedad progresa y más tejido hepático sano es reemplazado por tejido cicatricial, el hígado dejará de funcionar adecuadamente.

Según la American Liver Foundation, entre el 10 y el 20 por ciento de los bebedores empedernidos desarrollarán cirrosis. La cirrosis hepática alcohólica es la forma más avanzada de enfermedad hepática relacionada con el consumo de alcohol. La enfermedad es parte de una progresión. Puede comenzar con enfermedad del hígado graso, luego progresar a hepatitis alcohólica y luego a cirrosis alcohólica. Sin embargo, es posible que una persona pueda desarrollar cirrosis hepática alcohólica sin tener hepatitis alcohólica.

¿Cuáles son los síntomas asociados con esta cirrosis hepática alcohólica?

Los síntomas de la cirrosis hepática alcohólica típicamente se desarrollan cuando una persona tiene entre 30 y 40 años de edad. Su cuerpo será capaz de compensar la función limitada de su hígado en las primeras etapas de la enfermedad. A medida que la enfermedad progresa, los síntomas se harán más notorios.

Los síntomas de la cirrosis hepática alcohólica son similares a los de otros trastornos hepáticos relacionados con el alcohol. Los síntomas incluyen:

ictericia
Hipertensión portal, que aumenta la presión arterial en la vena que viaja a través del hígado.
picazón en la piel (prurito)

¿Qué causa la cirrosis hepática alcohólica?

El daño causado por el abuso repetido y excesivo de alcohol conduce a la cirrosis hepática alcohólica. Cuando el tejido hepático comienza a cicatrizar, el hígado no funciona tan bien como antes. Como resultado, el cuerpo no puede producir suficientes proteínas o filtrar las toxinas de la sangre como debería.

La cirrosis hepática puede ocurrir debido a una variedad de causas. Sin embargo, la cirrosis hepática alcohólica está directamente relacionada con el consumo de alcohol.

¿Existen grupos de personas que tienen más probabilidades de contraer esta afección?

El factor de riesgo más significativo para la enfermedad hepática alcohólica es el abuso de alcohol. Típicamente, una persona ha bebido mucho durante al menos ocho años. El National Institute on Alcohol Abuse and Alcoholism (Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo) define el consumo excesivo de alcohol como el consumo de cinco o más bebidas en un día durante al menos cinco de los últimos 30 días.

Las mujeres también tienen mayor riesgo de padecer enfermedad hepática alcohólica. Las mujeres no tienen tantas enzimas en el estómago para descomponer las partículas de alcohol. Debido a esto, más alcohol puede llegar al hígado y producir tejido cicatricial.

La enfermedad hepática alcohólica también puede tener algunos factores genéticos. Por ejemplo, algunas personas nacen con una deficiencia de enzimas que ayudan a eliminar el alcohol. La obesidad, una dieta alta en grasas y la hepatitis C también pueden aumentar la probabilidad de que una persona tenga enfermedad hepática alcohólica.

¿Cómo le diagnosticaría un médico la cirrosis hepática alcohólica?

Los médicos pueden diagnosticar la cirrosis hepática alcohólica tomando primero una historia clínica y discutiendo el historial de consumo de alcohol de una persona. El médico también realizará algunas pruebas que pueden confirmar el diagnóstico de cirrosis. Los resultados de estos exámenes pueden mostrar:

  • anemia (niveles bajos en la sangre debido a la escasez de hierro)
  • nivel alto de amoníaco en la sangre
  • niveles altos de azúcar en la sangre
  • leucocitosis (gran cantidad de glóbulos blancos)
  • Tejido hepático no saludable cuando se extrae una muestra de una biopsia y se estudia en un laboratorio.
  • Exámenes de sangre de enzimas hepáticas que muestran que el nivel de aspartato
  • aminotransferasa (AST) es dos veces mayor que el de la alanina aminotransferasa (ALT).
  • niveles bajos de magnesio en la sangre
  • niveles bajos de potasio en la sangre
  • niveles bajos de sodio en la sangre
  • hipertensión portal

Los médicos también intentarán descartar otras afecciones que puedan afectar al hígado para confirmar que se ha desarrollado cirrosis.

¿Qué complicaciones puede causar la cirrosis hepática alcohólica?

La cirrosis hepática alcohólica puede causar complicaciones graves. Esto se conoce como cirrosis descompensada. Ejemplos de estas complicaciones incluyen:

ascitis, o acumulación de líquido en el estómago
encefalopatía o confusión mental
hemorragia interna, conocida como várices sangrantes
Ictericia, que hace que la piel y los ojos tengan un tinte amarillo.
Aquellos con esta forma más severa de cirrosis a menudo requieren un trasplante de hígado para sobrevivir. Según la Clínica Cleveland, los pacientes con cirrosis hepática alcohólica descompensada que reciben un trasplante de hígado tienen una tasa de supervivencia a cinco años del 70 por ciento.

¿Cómo se trata la cirrosis hepática alcohólica?

Los médicos pueden revertir algunas formas de enfermedad hepática con tratamiento, pero la cirrosis hepática alcohólica generalmente no se puede revertir. Sin embargo, el médico puede recomendar tratamientos que pueden retardar el progreso de la enfermedad y reducir los síntomas.

El primer paso en el tratamiento es ayudar a la persona a dejar de beber. Las personas con cirrosis hepática alcohólica a menudo son tan dependientes del alcohol que podrían experimentar complicaciones graves de salud si tratan de dejar de fumar sin estar en el hospital. Un médico puede recomendar un hospital o centro de tratamiento donde una persona puede comenzar el viaje hacia la sobriedad.

Otros tratamientos que un médico puede usar incluyen:

Medicamentos: Otros medicamentos que los médicos pueden prescribir incluyen corticosteroides, bloqueadores de los canales de calcio, insulina, suplementos antioxidantes y S-adenosil-L-metionina (SAMe).
Consejería Nutricional: El abuso de alcohol puede llevar a la desnutrición.
Proteína extra: Los pacientes a menudo requieren proteínas adicionales en ciertas formas para ayudar a reducir la probabilidad de desarrollar enfermedad cerebral (encefalopatía).
Trasplante de Hígado: Con frecuencia, una persona debe estar sobria durante al menos seis meses antes de ser considerada candidata para un trasplante de hígado.

Perspectiva sobre la cirrosis hepática alcohólica

El pronóstico dependerá de su salud general y de si ha desarrollado alguna complicación relacionada con la cirrosis. Esto es cierto incluso cuando una persona deja de beber.

 

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