El esófago de Barrett: Causas, síntomas y tratamiento

El esófago de Barrett ocurre cuando el revestimiento normal del esófago se reemplaza con tejido diferente. Este tejido alterado es similar al que recubre el intestino.
El esófago es el tubo que conecta la boca con el estómago. Este reemplazo de tejido se conoce como metaplasia intestinal.

La causa de esta rara afección no se conoce por completo y ocurre en aproximadamente 1.6 a 3 por ciento de las personas.

Las personas con esófago de Barrett enfrentan un mayor riesgo de desarrollar adenocarcinoma esofágico, una forma rara de cáncer.

Según el Instituto Nacional de Diabetes y Enfermedades Digestivas y Renales (NIDDK), este cáncer afecta al 0.5 por ciento de las personas con esófago de Barrett cada año.

Las personas con enfermedad de reflujo gastroesofágico a largo plazo (GERD, por sus siglas en inglés) son las que más comúnmente tienen esófago de Barrett.

Datos básicos sobre el esófago de Barrett

  • Las personas que han tenido reflujo gastroesofágico (ERGE) durante mucho tiempo a menudo desarrollan esófago de Barrett.
  • Los individuos con la afección experimentan los síntomas de GERD, como dolor en el pecho.
    El esófago de Barrett aumenta ligeramente el riesgo de desarrollar un cáncer llamado adenocarcinoma esofágico.
  • Los médicos pueden tratar los cambios en los tejidos relacionados con el esófago de Barrett con cirugía.

El esófago de Barrett: Causas, síntomas y tratamiento

Síntomas de esófago de Barrett

El esófago de Barrett puede causar síntomas similares a los de GERD.
Muchas personas que han desarrollado el síndrome de Barrett también experimentan los síntomas de GERD.

Estos síntomas incluyen

Acidez estomacal: Esta es una sensación de ardor en el pecho.
Disfagia: Una persona puede experimentar dificultad para tragar los alimentos.
Dolor en el pecho: La afección puede causar molestia y ardor detrás de la caja torácica.
La mayoría de las personas con el síndrome de Barrett no experimentan ningún síntoma en absoluto.

Dieta
Ciertos alimentos y bebidas pueden desencadenar GERD y eventualmente llevar al esófago de Barrett. Las personas que los eliminan de las dietas pueden reducir sus síntomas.

Los alimentos y bebidas que pueden desencadenar la inflamación en el esófago incluyen:

  • alimentos grasos
  • café
  • chocolate
  • caramelo de menta
  • alimentos grasientos
  • comidas condimentadas
  • tomates y productos a base de tomate
  • alcohol

Comer comidas pequeñas y frecuentes en lugar de tres comidas grandes también puede ayudar a reducir los síntomas de GERD.

Factores de riesgo

Ciertos grupos tienen un mayor riesgo de desarrollar el síndrome de Barrett.

El NIDDK afirma que entre el 5 y el 10 por ciento de las personas con ERGE también desarrollan la afección.

Las personas con un riesgo mayor incluyen:

las personas con sobrepeso y obesidad
Personas que han tenido ERGE durante más de 5 años.
Personas con ERGE que tienen más de 50 años de edad y que toman medicamentos regularmente.
las personas que fuman tabaco
Las personas menores de 30 años de edad cuando su GERD crónica comienza pueden enfrentar un riesgo más alto.

Según el NIDDK, los hombres desarrollan el esófago de Barrett el doble de veces que las mujeres.

También hay varios factores que podrían reducir el riesgo de esófago de Barrett. El NIDDK sugiere los siguientes factores:

Aquellos que tienen una infección bacteriana conocida como Helicobacter pylori (H. pylori) parecen tener una incidencia menor de esófago de Barrett. Sin embargo, la bacteria es una causa principal de úlceras estomacales y puede causar cáncer de estómago.
Sin embargo, el uso excesivo de aspirina u otros medicamentos antiinflamatorios también puede provocar úlceras estomacales.
Seguir una dieta rica en frutas, verduras y ciertas vitaminas.

Causas

La causa principal del esófago de Barrett es el reflujo ácido.

El reflujo ácido ocurre cuando el ácido digestivo o la bilis salpican de nuevo al esófago desde el estómago. Esto puede causar inflamación y eventualmente GERD.

El esófago de Barrett ocurre en aproximadamente el 10 por ciento de las personas con reflujo ácido.

Diagnóstico

endoscopio
Un endoscopio puede ayudar a un médico a diagnosticar el esófago de Barrett.
Según el NIDDK, la edad promedio de diagnóstico para el esófago de Barrett es de 55 años.

Para diagnosticar el esófago de Barrett, los proveedores de atención médica pueden recomendar que las personas con signos de reflujo ácido se sometan a una endoscopia. Es un examen del esófago, el estómago y el intestino que se lleva a cabo insertando un tubo pequeño y flexible con una luz en el extremo.

Un médico utiliza la endoscopia para buscar cambios específicos en el revestimiento del esófago que podrían indicar el esófago de Barrett.

Un médico también usará la endoscopia para monitorear a un individuo después de que éste identifique la afección. Esto ocurrirá a menudo:

después de 1 año, seguido de uno cada 3 años si no se encuentran cambios en los tejidos
entre 6 meses y 1 año después del diagnóstico para las personas con cambios tisulares leves
El médico puede tomar una muestra de tejido, conocida como biopsia, al mismo tiempo. Por lo general, esto se realiza bajo sedación ligera.

Es difícil para los médicos tomar una biopsia que represente todo el revestimiento del esófago. No todas las áreas tendrán el de Barrett. Como resultado, el médico normalmente tomará al menos ocho biopsias durante el procedimiento.

El tejido normal tiene un aspecto diferente al tejido con la enfermedad de Barrett. El tejido normal aparece pálido y brillante, mientras que el tejido de Barrett es rojo y aterciopelado.

Tratamiento

El tratamiento del esófago de Barrett depende de la gravedad del cambio en los tejidos, así como de la salud general.

Los tratamientos para la ausencia de cambios en los tejidos o para los cambios leves involucran

Medicamentos para controlar la ERGE
posible cirugía para tensar el músculo del estómago que impide que el ácido estomacal se escape.
El tratamiento de la ERGE puede retardar la progresión del esófago de Barrett al reducir la acidez de los jugos gástricos que podrían entrar en contacto con el esófago.

Tratamientos para cambios severos en los tejidos

Los cambios tisulares graves o generalizados requerirán más tratamiento intervencionista.

Resección endoscópica: Es la extracción de células anormales con un endoscopio.
Ablación por radiofrecuencia: En este procedimiento, el cirujano destruye el tejido anormal con ondas de radio que causan calor.

Crioterapia: El médico aplica líquido o gas frío a las células anormales en un ciclo de congelación y descongelación que daña el tejido de Barrett.

Terapia fotodinámica: Este es el proceso de hacer que las células anormales sean sensibles a la luz con el uso de un químico activado por la luz llamado profimer. Luego, el médico utiliza un láser para destruir estas células.

Resección endoscópica de la mucosa: El cirujano extirpa el tejido anormal usando un endoscopio, algunas veces en combinación con terapia fotodinámica.

Esofagectomía: El cirujano extirpa completamente las secciones afectadas del esófago y luego reconstruye esas partes utilizando secciones del estómago o del intestino delgado.
Un profesional de la salud puede recomendar medicamentos para tratar la ERGE. Estos medicamentos incluyen una clase de medicamentos conocidos como inhibidores de la bomba de protones (IBP).

Ejemplos de IBP incluyen omeprazol, lansoprazol y esomeprazol.

Cambios en el estilo de vida

dejar de fumar
Fumar puede aumentar el riesgo de esófago de Barrett. Renuncia hoy mismo.
Una persona también puede hacer ciertos cambios en su estilo de vida para reducir los síntomas de GERD y el riesgo de la enfermedad de Barrett:

  • Mantenga un peso saludable.
  • Evite la ropa ajustada.
  • Deje de fumar.
  • Evite agacharse, agacharse o acostarse después de comer.
  • Levante la cabecera de la cama de 6 a 8 pulgadas colocando bloques de madera debajo.

Las personas que experimentan síntomas de GERD o tienen preguntas acerca de su riesgo de padecer Barrett deben hablar con su proveedor de atención médica.

¿Por qué hay tanto interés en el esófago de Barrett?

La razón del gran interés en el esófago de Barrett es que está asociado con un mayor riesgo de cáncer de esófago. El tipo de cáncer que ocurre en pacientes con el síndrome de Barrett es el adenocarcinoma, que surge del tejido intestinal metaplásico. El cáncer habitual del esófago que no está asociado con el de Barrett es el carcinoma escamoso, que surge del revestimiento celular escamoso que normalmente está presente en el esófago. La conexión entre el adenocarcinoma del esófago y el esófago de Barrett es ahora clara, y el adenocarcinoma del esófago está aumentando en frecuencia en la mayoría de los países del hemisferio occidental.

Sin embargo, la buena noticia es que el cáncer ocurre en relativamente pocos pacientes con esófago de Barrett. Aún así, el principal desafío en esta afección es estar atento a los signos tempranos de advertencia de cáncer mediante biopsias a intervalos regulares durante la endoscopia. Esta práctica se denomina vigilancia y es similar, en principio, a la vigilancia del cáncer de cuello uterino en las mujeres, en la que se toman frotis de Papanicolaou a intervalos regulares.

¿Qué cáncer ocurre en el esófago de Barrett?

Adenocarcinoma del esófago

El tipo de cáncer que ocurre con el esófago de Barrett es el adenocarcinoma. El cáncer que surge del revestimiento escamoso del esófago se denomina cáncer escamoso o carcinoma. Entre los caucásicos, la tasa (frecuencia con el tiempo) de cáncer escamoso está disminuyendo en relación con el adenocarcinoma asociado con Barrett. Otros grupos raciales (por ejemplo, los afroamericanos), sin embargo, no han experimentado la misma tasa de disminución en el cáncer escamoso en relación con el adenocarcinoma.

El tabaquismo y la ingestión excesiva de alcohol son factores de riesgo definidos para los cánceres escamosos. También son factores de riesgo para el adenocarcinoma visto en el esófago de Barrett. En esta situación, sin embargo, no está claro si el fumar y el alcohol aumentan el riesgo de adenocarcinoma al hacer que la ERGE sea más severa o si el fumar y el alcohol tienen un efecto cancerígeno más directo, como ocurre en el cáncer escamoso. Los cánceres de células escamosas se han vuelto cada vez menos comunes, mientras que los diagnósticos de adenocarcinoma han aumentado. La incidencia de adenocarcinoma en hombres blancos ha aumentado más rápidamente que en otros grupos étnicos.

Conexión con el cáncer de la unión gastroesofágica (cardias)

El cáncer de la unión gastroesofágica también se llama cáncer de cardias porque la región donde el esófago se encuentra con el estómago se llama cardias. Este cáncer, al igual que el adenocarcinoma asociado con Barrett, se encuentra predominantemente en hombres blancos, aparentemente está aumentando en frecuencia a la misma velocidad que el cáncer esofágico y está asociado con GERD crónica. Por lo tanto, se ha especulado que el cáncer de cardias comienza en segmentos cortos (por ejemplo, 1-2 cm) de la enfermedad de Barrett. Sin embargo, para cuando se hace el diagnóstico de cáncer, el tumor puede haberse diseminado más allá del segmento corto de la enfermedad de Barrett y puede parecer estar en el cardias. Esta especulación sobre el origen del cáncer del cardias, sin embargo, aún no ha sido probada.

Aumento de los casos de cáncer de Barrett y cáncer del cardias
Se ha observado un aumento en la frecuencia del adenocarcinoma esofágico durante al menos 20 años, principalmente en hombres blancos. Un indicio de la razón de esta tendencia puede estar relacionado con una disminución en la frecuencia de la infección por H. pylori en el estómago. En otras palabras, las personas con cáncer de Barrett, incluyendo el cáncer de cardias, parecen tener índices más bajos de infección por H. pylori que otras personas de la misma edad y sexo en la misma población.

H. pylori es un tipo de bacteria que es una de las principales causas de úlceras. Es una infección muy común en todo el mundo y no causa síntomas en la gran mayoría de las personas afectadas. Sin embargo, algunas personas con H. pylori desarrollan úlcera péptica en el estómago y el duodeno. Estas úlceras se tratan eliminando las bacterias, lo que a su vez, previene la recaída de las úlceras.

Si H. pylori no se trata, causa inflamación progresiva del estómago (gastritis) que se asocia con una reducción en la secreción de ácido y posiblemente menos reflujo de ácido hacia el esófago. En muchas zonas del mundo, la frecuencia de esta infección está disminuyendo, presumiblemente debido a la mejora de las medidas de salud pública. Por lo tanto, es posible que el efecto protector (como la disminución de la producción de ácido) de la infección crónica por H. pylori haya disminuido. En otras palabras, con menos gastritis por H. pylori, el estómago produce más ácido y hay más ácido para reflujo al esófago. Al mismo tiempo, estamos más predispuestos al reflujo en nuestros últimos años. Aunque esto no es un problema resuelto, la disminución de la frecuencia de la infección por H. pylori puede ser una de las razones del aumento de la frecuencia del adenocarcinoma asociado con Barrett.

¿Qué es la displasia en el esófago de Barrett?

Es un cambio en las células que recubren el esófago en el cual las células en realidad muestran cambios anormales en su estructura y apariencia. Cuando estos cambios se vuelven lo suficientemente severos (pasando de displasia de bajo grado a displasia de alto grado), las células comienzan a aparecer malignas (como las células cancerosas). Sin embargo, a diferencia del cáncer, estas células permanecen en su lugar y no invaden los tejidos fuera del revestimiento. La displasia ocurre como una serie de cambios celulares a medida que el esófago de Barrett progresa a cáncer asociado con Barrett. Los pacientes con el síndrome de Barrett son monitoreados con endoscopia y biopsias (vigilancia) para detectar estos cambios celulares (la displasia) o, en el peor de los casos, cáncer temprano para que puedan ser tratados. Actualmente, no hay manera de predecir qué pacientes con esófago de Barrett desarrollarán displasia.

También se ha identificado displasia adyacente a tumores del tracto gastrointestinal que no son adenocarcinoma esofágico. Por ejemplo, la displasia se encuentra en la mitad de los casos de cáncer de estómago y en el cáncer de colon, en el que la displasia es visible como los llamados pólipos adenomatosos. Además, la displasia es el mismo cambio celular de alerta temprana que los patólogos buscan en los frotis de Papanicolaou del cuello uterino que predicen el cáncer cervical.

Implicaciones de la displasia para el riesgo de cáncer

La displasia se considera premaligna. Esto significa que si la displasia se ha demostrado en varias ocasiones, se cree que el paciente desarrollará cáncer si vive lo suficiente. La displasia se clasifica como de alto o bajo grado. Cuando se diagnostica una displasia de alto grado, es posible que el cáncer ya esté presente y, de no ser así, el riesgo de desarrollar cáncer antes es mayor que con los grados menores de displasia.

En las biopsias de seguimiento de pacientes con displasia, la afección puede no volver a detectarse en algunos pacientes, mientras que en otros se encuentran grados bajos de displasia. Esta ausencia o disminución de displasia puede deberse a factores tales como variaciones en el muestreo, la remoción de pequeños focos (grupos de células) de displasia con la biopsia inicial, o la reversión biológica real. Se desconocen las razones exactas.

Biomarcadores

Usando técnicas moleculares, algunos cambios conocidos como biomarcadores, pueden ser detectados en las muestras de biopsia antes de que se desarrolle la displasia. Estos cambios son similares a los que se observan en otros tipos de cáncer. Los biomarcadores incluyen cambios en el contenido de ADN de las células, en los genes y cromosomas y en los factores de crecimiento. Se puede demostrar que varios de estos biomarcadores aparecen antes y durante la aparición de la displasia. El objetivo final es encontrar un marcador mágico que nos diga qué pacientes entre los que no tienen displasia o displasia de bajo grado son más propensos a desarrollar displasia o cáncer de alto grado. Estos pacientes pueden ser seguidos por una vigilancia más estrecha que otros.

En la actualidad, todos los pacientes con esófago de Barrett, desde el punto de vista de la vigilancia, son tratados de la misma manera. La disponibilidad de biomarcadores separaría (estratificaría) a los pacientes de Barrett en función de su riesgo de cáncer. Esta estratificación permitiría a los médicos realizar endoscopias y biopsias de vigilancia con mayor frecuencia en la minoría de pacientes que están en mayor riesgo de cáncer y con menor frecuencia en los que se predice que tienen un menor riesgo de cáncer.

Otro uso de los biomarcadores probados sería ayudar a confirmar la interpretación del patólogo de la displasia en las biopsias.

 

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